Zoe Florescu-Potolea: «Niente sconti: devi sempre correre contro i migliori.»

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All’indomani dello straordinario piazzamento sul podio al Campionato Italiano della KZ2, abbiamo incontrato Zoe Florescu-Potolea, quindicenne pilota del Team Birel Art. Idee molto chiare e già molto coerenti con i suoi obiettivi, non fa concessioni alle ragazze del motorsport: se vogliono arrivare in cima, devono abituarsi a competere solo con i migliori, al massimo livello. (fm)

15 anni, con cittadinanza Americana-Rumena e residenza in Italia, gareggia con i colori Birel Art Racing in KZ2 con licenza italiana. Questa è Zoe, che si divide tra Bucarest e Desenzano del Garda (non tralasciando gli studi… alla Minerva Virtual Academy for Athletes).
A che età hai iniziato a fare karting e dove? E chi ha generato l'interesse per il karting in famiglia? 
«Tutto è iniziato nel leggendario Kartodromo La Conca, dove sono salita per la prima volta su un kart. Era il 2016, avevo 8 anni e ricordo perfettamente ogni curva e la famosa chicane. È stato grazie a un amico di mia madre, Constantin Raileanu (del Real Racing Team), che organizzava campus di karting a La Conca quindi come puoi immaginare, la scorsa settimana salire sul podio nel Campionato Italiano a La Conca è stato un momento molto emozionante per me… Tornando ai miei inizi, nessuno nella mia famiglia era patito di motorsport e nessuno guardava nemmeno la F1. Mia madre però, poiché aveva imparato a guidare per le strade di New York, ha pensato che fosse una buona idea mandare me e mia sorella ad imparare a guidare presso un Campus di karting: mentre praticavamo l’indipendenza, pensava fosse giusto e interessante che imparassimo a “guidare”. E questo è bastato a portarmi alle corse! Ecco perché iniziative come Discover Your Drive di F1 Academy, seguite dal programma di sviluppo More than Equal o il programma Iron Dames Young Talents, annunciato oggi, sono ora benvenute a mio parere.»

Quando hai partecipato alla tua prima gara in assoluto e quando hai iniziato a correre in Italia?
«La mia prima gara in assoluto è stata in settembre del 2018, nella categoria Mini. È stata una di quelle gare molto movimentate, con tanti imprevisti, incidenti, attrezzatura rotta, meccanici indaffarati tra una sessione a l’altra, io che incespicavo finendo per terra mentre cercavo di tirare il mio kart fuori dalla ghiaia, ma senza mai arrendermi e facendo tutto il possibile per arrivare alla bandiera a scacchi. Il risultato meglio dimenticarsene…Ma ho lasciato la pista,quel weekend di gara, con la voglia di rifarlo e da allora non mi sono mai fermata. Dopo aver corso in Romania e partecipato a qualche gara internazionale, io e i miei genitori volevamo provare a vedere come mi sarei adattata a una stagione internazionale completa, con un team professionale e materiale al top. Abbiamo fatto le nostre ricerche e abbiamo deciso di fare questo passo nel 2022, con il Birel Art Racing Team. È stato un “upgrade” molto difficile da elaborare, non solo passare da correre con un team “casalingo”, ma anche fare il passo alla categoria OKJ. Ho trovato un ambiente fantastico per continuare a imparare a correre professionalmente e ora sono molto felice di essere tornata nella famiglia Birel, con campioni e persone che hanno raggiunto un livello altissimo, si impegnano e si divertono allo stesso tempo. Ho corso con il Birel Art Racing Team nelle competizioni di più alto livello, inclusi la WSK Euro Series, la RGMMC Champions of the Future, il Campionato Europeo di Karting FIA e il Campionato Mondiale di Karting FIA. Alla fine del 2022, sono risultata vincitrice del programma FIA Girls on Track Rising Stars. Di conseguenza, ho avuto l’opportunità di continuare il mio sviluppo nel 2023 con una stagione internazionale di karting supportata dalla FIA Women in Motorsport e dalla Ferrari Driver Academy nella categoria OK e nello stesso tempo sono stata anche assistita dalle Iron Dames e allenata da Michelle Gatting in alcune gare. Mi è piaciuto molto e ne sono ancora grata. Il 2023 è stato un altro anno impegnativo, competendo in tutte le principali gare WSK, RGMMC e FIA. Si è rivelata una stagione molto difficile per me poiché il team stava avendo difficoltà con le prestazioni del motore. Nonostante ciò, al Campionato Mondiale FIA 2023 a Franciacorta ero risultata abbastanza veloce in qualifica (P10 del mio gruppo), un Mondiale poi andato male a causa di un singolare problema nella gestione delle gomme da parte del Team che ha condizionato il mio intero weekend di gara, situazione a seguito della quale abbiamo infine deciso di cambiare team. Nel 2024 ho iniziato quindi un nuovo programma di sviluppo come pilota nelle categorie con il cambio tornando al mio primo amore, il Birel Art Racing Team.»

Parliamo ora del tuo meraviglioso weekend a La Conca: è stato il tuo primo podio con il Birel Art Team, giusto? Raccontaci nei dettagli il weekend perfetto che hai avuto e com'è lavorare con questo team.
«Sono stata molto veloce per tutto il weekend e in Gara 2 ho addirittura fatto il giro veloce della gara! Com’è opinione diffusa tra i piloti, questo è uno dei circuiti più tecnici e fisicamente impegnativi. Sono molto in forma in questo periodo dell’anno, quindi penso che questo mi abbia aiutato molto, e poi se riesci a far bene la famosa chicane, allora sei in cima alla classifica dei tempi sul giro. Inoltre, il weekend precedente ho corso al 2° Round della WSK Open Series a La Conca, con il Birel Art Racing Team terminando la finale in P19 quel weekend ma accumulando una esperienza fondamentale per il 2° Round del Campionato Italiano ACI, avendo beneficiato anche dell'allenamento del mio amico e collega, Daniel Vasile. Abbiamo sicuramente messo a frutto tutti i dati raccolti durante il weekend WSK: come la pista si è deteriorata, come si comportava il telaio, come bisognava affrontare la chicane per guadagnare il massimo, quali erano alcuni dei risultati di certi errori, come non insistere su ciò che non funziona, ecc. Per le gare ACI Karting sono assistita dal Team KCS, che è il team gestito da Antonio Mancino, con telaio Birel Art e motore TM, e sono riusciti a mettere a punto il mio telaio.»

Com'è la classe KZ? Cosa ti piace di uesta categoria e quali sono gli scogli che ancora stai affrontando? Che mi dici della potenza del kart?
«Questo primo podio in KZ significa molto per me e il Campionato Italiano in KZ è probabilmente il più competitivo tra tutte le competizioni nazionali, e essere qui in mezzo mi motiva molto. Mi piace la KZ, il kart con cambio di marcia, la frenata e l'accelerazione brutali, la partenza da fermo. Sono sensazioni ed emozioni nuove per me ma sicuramente un grande passo avanti nel mio programma di sviluppo e crescita come pilota. Tutto questo rende lo stile di guida molto diverso dalla categoria OK Senior, quindi ci è voluto più tempo per adattarmi. Sto ancora cercando di essere più a mio agio con il cambio di marcia, perché in gara devi prestare molta attenzione a come gestisci le marce, per esempio nelle fasi di partenza della gara, nelle prime curve, quando tutti sono così vicini l’uno all’altro, devi scalare. Lo fai anche quando sorpassi e normalmente quando c'è un cambio di velocità.»

Che ne dici delle ragazze non solo "nel karting" ma "ragazze in KZ": c'è qualcuno o qualcuna che ti ha ispirato? Qual è la ragione per cui hai deciso di correre in KZ? Hai un pilota preferito nel karting? E in F1?
«Credo che sia necessario comprendere, padroneggiare e amare la KZ se vuoi continuare in monoposto. Se per esempio non capisci il bilanciamento della frenata, il bloccaggio anteriore, la partenza da fermo, il cambio di marcia, come, quando e a che costo, puoi essere veloce in F4? Non ci sono molte ragazze in KZ, penso solo io e un altro paio, ma nella maggior parte delle gare internazionali più importanti ci sono solo io finora in questa stagione. Penso che le ragazze debbano considerare le categorie di karting FIA più seriamente; se vuoi competere equamente con i ragazzi, devi andare dove sono i ragazzi più tosti e veloci, nelle categorie più difficili e toste. Altrimenti ti stai prendendo in giro e, in tutta onestà, i piloti seri sapranno che non sei preparata al massimo livello e avranno già un vantaggio su di te. Michelle Gatting è un buon esempio che ammiro molto, personalmente. Ora è di successo, ma non dimentichiamo che lei gareggiava ai massimi livelli delle del karting, con Verstappen e Jordon Lennox, in KZ, sulla stessa pista, combattendo per la top 5! Non ci sono sconti o scorciatoie qui, devi correre con i migliori in ogni fase della tua carriera nel motorsport. Attualmente il mio pilota preferito nel karting è il mio allenatore, Dani Vasile. È un pilota KZ2 incredibilmente veloce e intelligente che mi ha anche aiutato con il grande cambiamento dall'OK Senior alla KZ. Ho avuto la possibilità di incontrare sulla pista di karting alcuni piloti di F1 nei giorni di test, ma il mio pilota preferito di F1 è Lando Norris, è un pilota molto veloce e molto gentile fuori dalla pista. Ammiro anche Alex Palou.»

Ora, entrando nei dettagli delle tue ultime stagioni, raccontaci di più sul tuo percorso nelle classi OK (sia Junior che Senior). Se possibile, traccia una linea che permetta ai ragazzi di capire perché queste due classi sono così importanti per un giovane pilota ma anche quali sono le sfide nel passaggio dal Minikart all'OKJ.
«Se ami veramente il motorsport e vuoi diventare un vero pilota, devi puntare alle categorie OKJ e OK, le classi FIA nel karting. Questo è il livello più alto nel karting e oltre alle abilità e all'impegno, oggettivamente serve un buon budget. Devi correre a questo alto livello e non guardarti mai indietro, ai campionati nazionali o alle competizioni con motori di potenza inferiore. Quindi, naturalmente passare in OKJ è stato un enorme passo avanti per me, a tutti i livelli: fisico, di abilità, mentale e di impegno da parte della mia famiglia a sostenermi oltre al dover viaggiare molto. Considero il passaggio dalla Mini alla OKJ il cambiamento più grande, il più difficile. Lo è stato per me, almeno.

Parlando di OK Senior: hai sentito il divario dalla OKJ? Qual è stata la principale sfida nel passaggio all'OK Senior? Che ne dici dei pneumatici: una grande differenza dal tuo punto di vista?
«Penso che fisicamente non siano molto diversi e come velocità, penso sia molto più facile adattarsi quando si passa all'OK Senior rispetto al passaggio alla KZ. OK Senior è una categoria che presenta  le sue sfide, devi imparare a gestire la carburazione e, cosa più importante, i pneumatici. Se fa freddo, devi davvero sapere come portare i pneumatici a temperatura, poi hai più potenza, devi capirlo e imparare a usarla. L'anno scorso usavamo pneumatici MG, dove il degrado dei pneumatici era piuttosto alto, quindi dovevamo davvero minimizzare il danno ai pneumatici nelle 5 heat che avevamo in un weekend di gara. Con 145 kg e 39 CV, questa è la categoria in cui ho veramente iniziato a capire la dinamica delle corse e cosa ti rende più veloce. Ora in KZ capisco ancora di più, e scopro ancora di più su questo, quindi tutto sta iniziando ad avere un significato per me e sto capendo sempre più cose.»

Ora passiamo finalmente all'argomento di cui forse ti è stato chiesto di più da quando gareggi: perché pensi che ci siano così poche ragazze – e donne – ai massimi livelli del motorsport e ovviamente, qual è il tuo obiettivo personale nella carriera finora. Ti piacciono anche, oltre alla F1, altre categorie?
«Sì, negli ultimi tre anni nelle mie competizioni internazionali di OKJ e poi OK, eravamo in poche. La maggior parte non gareggia più ai massimi livelli, o si è fermata del tutto. Ora in KZ questa stagione ci sono solo io e a volte Emma Felbermayr che gareggia, quindi con tutto il clamore intorno alle donne nel motorsport io mi chiedo: dove sono le ragazze che corrono? Dove stanno cercando di competere equamente con i ragazzi? Perché se non stai ottenendo risultati e non sei in grado di vincere ora ai massimi livelli nel karting, non vedo a questo punto come potrai avere successo nelle serie propedeutiche, F4 e così via. Per una ragazza che vuole correre penso che il budget e l'impegno della famiglia rimangano la chiave per avere successo. Il mio obiettivo personale è diventare la migliore pilota possibile e avere la possibilità di guidare auto sempre più veloci.»

Ti abbiamo vista correre con una Dacia in Romania, raccontaci di più su questo Campionato e sulla macchina che non è effettivamente conosciuta come un'auto da corsa.
«Come parte del mio programma di crescita e sviluppo come pilota, ho deciso di correre nella Serie Endurance Rumena, Dacia Logan Cup, dopo alcuni giorni di test che mi sono molto piaciuti. La categoria Logan Cup è un campionato monomarca a budget limitato che molti con trascorsi nel karting e altri appassionati possono permettersi economicamente. L’auto ha un motore e un cambio di serie, sospensioni da corsa KW, scarico e software personalizzati, freni potenziati e tutte le caratteristiche di sicurezza necessarie: è molto divertente da guidare. L'anno scorso 25 gli equipaggi in gara erano 25 e continuano a crescere - una scelta adatta per il mio debutto nelle corse automobilistiche, una scuola molto buona quando si tratta di un peso e un volume totalmente diversi rispetto al mio go kart. Nei primi tre round della Serie Endurance Rumena 2024 sono già salita sul podio su entrambi i circuiti (Motorpark Romania e Transilvania Motor Ring) e non vedo l'ora di continuare a crescere insieme al team West Competition Racing.»

Ultima domanda: OK o KZ?
Oddio! Sicuramente KZ e non vedo l'ora di correre il resto della stagione. Ma non dimentichiamo, ho anche iniziato i test di F4 già l'anno scorso, sto gareggiando con successo in una serie di endurance automobilistica, quindi sta diventando difficile scegliere...
 

Created by: fmarangon2 - 29/05/24

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